Interview met Geert van Geest

LVG Plants in Zuid-Afrika

LVG Plants in Zuid-Afrika is een klant van Anthura. De van oorsprong Nederlandse eigenaren wonen er al bijna heel hun leven en hebben met hun bedrijf enorme ontwikkelingen doorgemaakt. De broers Ivo , Bart en Geert hebben alle drie hun eigen rol binnen het bedrijf. Zij zijn altijd op zoek naar nieuwe kansen, waarbij zij uitdagingen niet uit de weg gaan. Afgelopen juni schoof de algemeen directeur van LVG Plants, Geert van Geest, aan bij Mattijs van Nieuwkerk om zijn ervaringen te delen. Nu doet hij opnieuw zijn verhaal.

Kun jij vertellen hoe jullie in Zuid-Afrika terecht zijn gekomen?

Mijn vader Lourens was bloementeler in Naaldwijk, Nederland. Vanuit Zuid-Afrika kwam er een bloementeler samen met een Nederlandse kassenbouwer bij mijn vader op het bedrijf om de nieuwe kas die ze net hadden gebouwd, te bekijken. Gekscherend vroeg de Zuid-Afrikaan toen of het niet wat voor mijn vader was om bij hen in Zuid-Afrika te komen werken en toen was het zaadje geplant. Mijn ouders hebben een bezoek aan Zuid-Afrika gebracht, vonden het een prachtig land en zijn enthousiast geworden om daar aan het werk gaan. In 1983 zijn wij geëmigreerd. Ik woon nu met mijn vrouw en kinderen bij ons bedrijf.

Hoe is LVG Plants ontstaan?

Mijn vader was eerst bloemeninkoper op de bloemenveiling in Johannesburg voor de familie Toxepeus. Dit is de familie die hier de bloemenveiling heeft opgericht. In 1986 heeft hij samen met deze familie de potplantentak van LVG (Lourens van Geest) Plants opgericht. Dit waren allemaal groene kamerplanten. In 1995 zijn de aandelen van de familie Toxopeus in het potplantenbedrijf LVG overgenomen en huurden wij de productielocatie. Twee jaar later hebben wij ons eigen stuk grond gekocht en zijn wij stelselmatig van de huurtuin naar ons eigen bedrijf in Krugersdorp, Johannesburg verhuisd.


Vlak voor het millennium zijn we begonnen om productie te scheiden van de verkoop, afzet en logistiek. Al snel daarna zijn wij overgeschakeld van groene naar bloeiende kamerplanten, omdat de vraag daarnaar groter was en dit ook beter te plannen was. Anthurium planten konden in ons bloeiende assortiment niet ontbreken. Daar zijn wij in 2001 mee begonnen en vrijwel direct hebben wij ook phalaenopsis potplanten als test geleverd gekregen. Later hebben wij die in ons assortiment opgenomen. In de loop der jaren hebben wij ons assortiment uitgebreid en op dit moment telen wij 20 verschillende producten, waaronder potrozen, spathiphyllum, cyclamen, begonia’s en zantedeschia’s.

In 2016 hebben jullie een duurzame investering gedaan. Kan je daar wat over vertellen?

Wij hebben een solar collectorenveld van 7.000 m² gebouwd om het water te verwarmen. Hierdoor hoeven we hiervoor bijna geen steenkool meer te gebruiken. Wij zijn er best wel een beetje trots op, want het is het grootste solar collectorenveld van het zuidelijk halfrond.

In 2017 is er een tornado over jullie bedrijf geraasd met enorme schade als gevolg. Hoe hebben jullie dit ervaren en vervolgens aangepakt?

Van de 11 hectare kas was 3 hectare in een paar minuten tijd met de grond gelijk gemaakt. Er was echt niets meer van over. De tornado had ook aan de rest van het bedrijf schade toegebracht, maar dat was nog te repareren. We hebben die 3 hectare vanaf de grond weer moeten opbouwen. Dat heeft nogal wat voeten in de aarde gehad, want je moet in hele korte tijd niet alleen belangrijke beslissingen nemen, maar ook lange termijn keuzes maken. En waar ga je beginnen? Daarnaast kost het regelen van dingen veel tijd, omdat bepaalde materialen en kennis hier niet voorhanden is. De nieuwe kas moest bijvoorbeeld uit België komen.

"Van de 11 hectare kas was 3 hectare in een paar minuten tijd met de grond gelijk gemaakt. Er was echt niets meer van over."

Alle phalaenopsisplanten zijn toen ook verloren gegaan. We hebben halfwas planten geïmporteerd vanuit Nederland en bij de nieuwbouw is de opkweek, koeling en afkweek nu bij elkaar in één kas gezet, in tegenstelling tot voor de storm. Er was dus wel ruimte voor verbetering. We hebben alles in fases weer opgebouwd en afgelopen november afgerond. Het heeft iets meer dan een jaar gekost, met daarbij veel stress, onzekerheid, frustratie, maar daarentegen ook veel begrip, hulp en inzet van partijen om ons te helpen. Dat was hartverwarmend, want ik kan je vertellen dat dit een zware periode is geweest.

Wat is de huidige inrichting van jullie bedrijf?

Ik ben algemeen directeur, mijn oudere broer Ivo is verantwoordelijk voor marketing & sales en Bart, die overigens als enige in Zuid-Afrika is geboren, houdt zich bezig met de productie. LVG heeft 400 medewerkers uit de regio, allemaal Zuid-Afrikanen. Wij wonen alle drie bij het bedrijf evenals mijn ouders. Mijn vader heeft nog een adviserende rol, maar verblijft ook vaak in zijn huis in Kaapstad of gedurende de winter in Zuid-Afrika, in Nederland.

Wat is het grootste verschil met Nederland op het gebied van productie en afzet?

Eigenlijk doen wij alles tot aan de retailketens. Wij telen onze planten en hebben direct contact met onze klanten. Daarnaast verzorgen wij zelf de planning, verkoop en afzet van onze producten evenals de logistiek. Wij hebben zelf vrachtwagens rijden om onze klanten te beleveren. Ook hebben wij een breed assortiment. Om vrachtwagens te vullen en planten te verkopen buiten Johannesburg, is een breed assortiment een voorwaarde.

Jullie eigen distributie- en afzetorganisatie richting de keten is dus een succesfactor. Hoe komt dat volgens jou?

Wij krijgen veel informatie van de retail en feedback van onze klanten over de markt. Verder hebben wij inzicht in hun verkoopcijfers, waardoor wij exact weten wat populair is qua kleur, houdbaarheid, potmaat etc. En dus ook wat niet verkoopt. De tussenschakels zijn eruit. Vervolgens delen wij informatie over en weer: hiervoor is vertrouwen nodig en moet je goede afspraken maken. Dat vertrouwen in elkaar is er en hierdoor weten we wat de consument wil. Verder spelen wij snel in op trends. Naast open communicatie, heb je ook exclusiviteit nodig. Als ik bepaalde planten verkoop, dan weet ik zeker dat er in Zuid-Afrika niemand is die ze ook verkoopt.

Wat zouden wij in Nederland nog van jullie kunnen leren?

Dan kom ik toch op het bovenstaande: direct afzetten, meer inzage in de retail en weten wat de consument wil. Dat laatste is nog jullie grootste struikelblok naar mijn mening. Verder zou ik meer risico spreiden: er zijn in Nederland te veel monoteelten. Verder vind ik dat exclusiviteit kan helpen om je markt te beschermen en positie te behouden.

Wat kunnen jullie nog van soortgelijke Nederlandse bedrijven leren?

In Zuid-Afrika kunnen we nog een professionaliseringsslag maken en verder moeten we nog meer automatiseren. Dat is wel moeilijk met een breed assortiment en weinig geschoolde (vak)mensen.

Hoe zie jij de toekomst van LVG Plants?

De politieke en economische omstandigheden zijn best lastig in Zuid-Afrika, maar wij blijven altijd positief. Er zijn genoeg uitdagingen, de negatieve moeten we mee omgaan en de positieve zullen wij soms zelf naar op zoek moeten gaan. De opkomst van de middenklasse is gaande en die categorie moet groeien. Zelf verwachten wij ook nog te gaan groeien en wij blijven ons ontwikkelen, stilstand is immers achteruitgang. Niet voor niets gaan wij de komende jaren 5 hectare kas erbij bouwen, waarbij de eerste hectare zal worden ingevuld met groene planten. Dat waar mijn vader ooit mee begonnen is. Wij zien de toekomst in ieder geval met veel vertrouwen tegemoet.

Hoe ervaar je de samenwerking met Anthura?

Anthura levert ons exclusief plantmateriaal van anthurium en phalaenopsis. Onze relatie is goed en wij hebben onderling goede, duidelijke afspraken met elkaar gemaakt. De samenwerking verloopt heel prettig en Anthura heeft een positieve bijdrage geleverd aan de ontwikkeling van LVG Plants en doet dat nog steeds. Het mooiste is dat wij continue van elkaar kunnen blijven leren.